El cewas del Oriente Medio: ayudando a los emprendedores a afrontar los retos relacionados con la gestión del agua, el saneamiento y los recursos

Emprendedores del cewas analizan los retos relacionados con el agua y el saneamiento, Ramallah. Noviembre de 2016. © Lillian Volat
 

Un movimiento de empresas de agua y saneamiento emergentes

¿Cómo pueden introducirse la innovación y la sostenibilidad en los sectores del agua y el saneamiento del Oriente Medio? ¿Cómo se pueden impulsar nuevas opiniones e ideas en estos sectores?

El cewas del Oriente Medio, una subdivisión del Centro Internacional de Servicios para la Gestión del Agua (cewas), fue creado en 2013 en un intento por examinar y resolver estas cuestiones. El cewas presta su apoyo a jóvenes innovadores en los ámbitos del agua y el saneamiento desde 2011. Se trata de la primera y única incubadora de empresas emergentes de los sectores del agua y el saneamiento del mundo, y es además un programa de capacitación en materia de innovación empresarial. Desde su nacimiento, el cewas ha creado más de 40 empresas emergentes internacionales dedicadas al agua y el saneamiento y ha llevado a cabo más de 20 programas de capacitación empresarial en cuatro continentes.

El tema de la sostenibilidad y la innovación en el Oriente Medio es importante y pertinente por múltiples motivos. En esta región, que presenta la mayor tasa de desempleo juvenil del planeta, el uso del agua se encuentra entre los menos sostenibles del mundo. El cambio climático y la escasez de agua, que guardan una estrecha relación con el desempleo y las pautas migratorias, están incrementando las tensiones en la región. En el último siglo apenas se han producido innovaciones generalizadas en los sectores del agua y el saneamiento. Aún se instalan inodoros con cisterna, un invento de finales del decenio de 1500, incluso en zonas desérticas con acceso limitado al agua. La financiación de los donantes se centra en la esfera de las aguas residuales, en el que plantas de tratamiento multimillonarias no se utilizan después de construirlas debido a la falta de financiación sostenible. La reutilización de aguas residuales tratadas es limitada y difícil de financiar y con frecuencia constituye un tabú cultural. Los desechos industriales y domésticos, otro recurso con un gran potencial económico, se queman o tiran a los ríos y océanos. El sistema educativo no presta suficiente atención en las aulas a los problemas ambientales, y las normas o leyes ambientales apenas se cumplen. Estos son solo algunos de los problemas relacionados con el agua y el saneamiento que existen en el Oriente Medio. No obstante, un empresario ambiental puede convertir estos retos en oportunidades de negocio.

El primer programa insignia de capacitación de empresas emergentes del cewas en materia de gestión sostenible del agua, el saneamiento y los recursos tuvo lugar en Palestina en 2015, y se expandió a Jordania en 2017 y al Líbano en 2018. Con él se ofreció a las personas y las comunidades una oportunidad y un incentivo para movilizarse en estos temas a través de una plataforma pequeña, pero relevante. El cewas del Oriente Medio ha formado a más de 100 personas de la región sobre los conceptos de sostenibilidad e innovación, ha introducido más de 25 nuevas empresas emergentes y sostenibles en el mercado regional, y ha ayudado a 10 empresas ya existentes a ampliar su gama de productos y servicios al sector ecológico. Las empresas emergentes del cewas del Oriente Medio se dedican a diversas cuestiones, como los desafíos relacionados con la integridad hídrica, el consumo de agua, las innovaciones agrícolas, las herramientas educativas y conductuales, la contaminación de las aguas, la reducción de los desechos sólidos y electrónicos, la gestión de las aguas residuales y el reciclaje.

Construcción de un mercado ecológico en el Oriente Medio

Es posible que las empresas emergentes en los sectores del agua y el saneamiento cuenten con grandes ideas empresariales, un equipo fantástico y un impulso imparable. Sin embargo, lo que determina fundamentalmente el resultado de sus esfuerzos es la solidez del ecosistema de emprendedores que les sirve de respaldo y la capacidad del mercado en el que realizan sus actividades. Dado que los problemas relacionados con el agua, el saneamiento y los desechos sólidos en el Oriente Medio están intrínsecamente ligados al contexto político de cada país, las empresas emergentes que han participado en los programas de capacitación del cewas del Oriente Medio se han centrado principalmente en los mercados locales y nacionales. Unas pocas han llegado al mercado regional, en especial las que desarrollan soluciones técnicas. No obstante, también se enfrentan a las limitaciones impuestas por los mercados regionales y unos ecosistemas de emprendedores insuficientemente desarrollados.

En Jordania, al menos la mitad de personas que constituyen el empresariado social se han formado en el extranjero y afrontan ahora el reto de intentar integrar sus conocimientos e ideas en el contexto jordano. Al igual que en la mayoría de sus países vecinos, el ecosistema del empresariado social está creciendo de forma orgánica, pero relativamente lenta, debido a problemas estructurales y a la mentalidad conservadora de los gobiernos, los inversores y otros posibles aliados. Un pequeño número de fondos locales, incubadoras, universidades y bancos están adquiriendo un interés incipiente en el tema, pero aún tienen que coordinar o adaptar sus esfuerzos con miras a construir conjuntamente un sistema y una cadena de apoyo integrales para los empresarios sociales. En Jordania, las organizaciones no gubernamentales internacionales (ONGI) y los donantes están empezando a prestar atención a la innovación y el desarrollo sostenible en sus iniciativas, lo cual les ofrece la posibilidad de ampliar rápidamente el mercado y expandir el ámbito de actuación del empresariado social aunque no gestionen o coordinen estratégicamente sus esfuerzos. Los mercados a los que pueden acceder las empresas emergentes ecológicas en Jordania todavía se limitan en gran medida a respaldar la labor de las comunidades de donantes, en particular en la respuesta a la situación de los refugiados sirios, o al sector del lujo, que solo llega a aquellos consumidores con conciencia ambiental.

En Palestina, el ecosistema tradicional de emprendedores todavía se encuentra en sus fases iniciales, y las empresas emergentes de carácter social o ecológico disponen de muy pocas oportunidades. Los conceptos del empresariado ecológico o social no han calado fuera de las dos ciudades principales: Jerusalén y Ramallah. En lo que respecta a la sostenibilidad ambiental, buena parte de la población palestina tiene un estrecho vínculo con su saber tradicional y cultural, que por definición es ecológico y sostenible y se basa, entre otros aspectos, en la agricultura familiar de temporada, la economía local y la idea del consumo local (baladi). Este patrimonio cultural comprende otros conceptos como al-ouna, un tipo de apoyo y filantropía comunitarios. Con el objetivo de reactivar estos conceptos y contribuir al florecimiento del espíritu empresarial en los sectores social y ambiental, el cewas del Oriente Medio ha puesto en marcha medidas para el desarrollo de un mercado ecológico y de una comunidad de base centrada en promover la creación de empresas emergentes e innovadoras en los ámbitos del agua y el saneamiento. Con estas medidas se busca que, en el futuro, las empresas emergentes respetuosas con el medio ambiente dispongan de las oportunidades y el apoyo de las comunidades que precisan para establecer sus negocios. Sin embargo, aunque Palestina cuente con el apoyo de un ecosistema social y ecológico firme, la situación particular de su mercado seguirá constituyendo el obstáculo principal para todas las empresas emergentes que tratan de lograr cierto nivel de éxito. El derecho a la libre determinación de los palestinos y el modo en que construyen y estructuran sus mercados siguen dependiendo de los gobiernos internacionales y de intereses que les resultan ajenos.

Las situaciones anteriormente descritas suscitan dos preguntas: ¿Cómo se pueden optimizar los esfuerzos de los distintos agentes de cada país a fin de respaldar a los emprendedores de los sectores del agua y el saneamiento? ¿Cómo sería un mercado que apoyase los modelos empresariales ecológicos centrados en afrontar los problemas del medio ambiente?

Una nueva generación de agentes humanitarios dedicados al agua y el saneamiento sostenibles

La sostenibilidad y la modernización de los sectores del agua y el saneamiento en el Oriente Medio puede asociarse a menudo al emprendimiento innovador, los donantes sociales y la esfera de las organizaciones no gubernamentales (ONG). Este sector, junto con los gobiernos locales, es el que determina en gran medida la cultura y administración del agua y el saneamiento en la región. Con frecuencia, los donantes internacionales financian intervenciones basadas en proyectos en lugar de generar servicios sostenibles para las comunidades. Se trata de un problema difícil de solucionar en las respuestas humanitarias, pues la idea es que dichas intervenciones sean a corto plazo y se basen en las necesidades. En ocasiones no es así, como ocurre ahora con la respuesta a la situación de los refugiados sirios, que va ya por su séptimo año. El cewas del Oriente Medio ha creado un conjunto de instrumentos bilingües orientado a ayudar a los agentes humanitarios en materia de WASH que hablan árabe a diseñar intervenciones más sostenibles en esta esfera. Con ello pretende contribuir a las iniciativas que llevan a cabo la comunidad de donantes y sus asociados humanitarios con el fin de redoblar la sostenibilidad ambiental y financiera. Este conjunto de instrumentos de código abierto puede descargarse desde la mayor plataforma en línea sobre agua y saneamiento sostenibles1, en la que el cewas del Oriente Medio ofrece varios cursos específicos sobre gestión sostenible del agua y el saneamiento en toda la región. Además, el cewas del Oriente Medio está trabajando para incorporar estos enfoques e instrumentos a los planes de estudios de las universidades, con vistas a crear una nueva generación de agentes humanitarios dedicados al agua y el saneamiento sostenibles.

El refuerzo de la innovación y la sostenibilidad de la respuesta humanitaria en materia de WASH constituye un reto complejo que va en aumento. Las medidas destinadas a desarrollar intervenciones más centradas en el mercado, como el consumo de alimentos y suministros procedentes de la economía local en lugar de importados de otros países, están cobrando impulso. Sin embargo, en los sectores del agua y el saneamiento los desafíos asociados a este tipo de planteamiento son cada vez más complejos, en especial en los lugares donde el sector privado no desempeña un papel fundamental en este sentido. Se necesitan mercados que amparen a los emprendedores en materia de agua y saneamiento sostenibles, de modo que, si se produce una emergencia, los agentes humanitarios puedan movilizar unos sistemas de agua y saneamiento que sean seguros desde el punto de vista del medio ambiente y estén adaptados apropiadamente a la cultura y el contexto de las comunidades afectadas.

Emprendedores del futuro

En los últimos años, el cewas del Oriente Medio ha analizado las cuestiones mencionadas mediante distintos enfoques, en un intento por introducir la innovación y la sostenibilidad en los sectores del agua y el saneamiento de la región. Se ha constatado que facilitar a un número cada vez mayor de jóvenes de estos países la capacidad para llevar a la práctica su proyecto constituye una medida efectiva para desarrollar un grupo básico de promotores del cambio que trabaje en pos de un futuro más ecológico. Al introducir nuevos métodos de saneamiento y gestión sostenible del agua, educar a la población sobre estas nuevas herramientas y tecnologías, y entablar nuevas alianzas con las comunidades regionales e internacionales dedicadas al agua y el saneamiento sostenibles, el cewas del Oriente Medio ha dado un nuevo impulso a un movimiento emergente, pero en crecimiento, en la región.

Siguen surgiendo dudas, pero el objetivo del cewas del Oriente Medio sigue siendo el mismo: ayudar a los emprendedores a crear un futuro en el que toda la población tenga acceso a agua potable y un saneamiento seguro, los desechos se conviertan en algo valioso, los ecosistemas recuperen y mantengan su integridad, y los mercados del Oriente Medio crezcan hacia modelos circulares más ecológicos y sostenibles.

Notas

  1. Para más información acerca de la plataforma, véase su sitio web: www.sswm.info.